Exploring cylindrical shapes and getting a grip on handles

Alle sind sie unterwegs und ich sitze im Paretaio, unserem großen einsamen Bauernhaus, und schreibe meinen Blogeintrag. Mein selbst verordneter Aussetzer ist 20% Faulheit und 80% Weitblick… sag ich mir zumindest. Ich hab nach zwei Wochen wunderbar harter Arbeit nämlich doch die Verkühlung eingefangen, die in unserer Gruppe die Runde gegangen ist. Und weil die kommende Woche zweifellos fordernd sein wird, mach ich heute Pause. Sollen die anderen nach einem mysteriösen Kaolinvorkommen nahe Siena suchen… Ich genieß die Ruhe um die vergangenen Tage Revue passieren zu lassen, ein bisschen Tee zu trinken, und gemächlich in den Hügeln spazieren zu gehen.

Die zweite Woche unseres On Centre Kurses wartete mit großen Herausforderungen auf. Endlich durften wir von komplett geraden zu abgewandelten Zylindern übergehen. Diese hatten aber so einige Bedingungen zu erfüllen: es sollten ästhetisch ansprechende, funktionale und möglichst identische Tassen und Krüge werden. Wer an Zahlen interessiert ist, findet diese rechterhand im englischen Text (die Faulheit greift heute wirklich durch).

Identische Formen sind dann wichtig, wenn wir Sets herstellen wollen, z.B. passende Tassen für Frühstücksgeschirr. Dabei wird zuerst ein Prototyp oder eine Vorlage entwickelt, deren Maße dann genommen und so oft und genau wie notwendig reproduziert werden. Mich stresst so etwas. Und deshalb haben die Übungen dieser letzten Woche nicht nur meine Disziplin geschult, sondern vor allem auch meine Nerven. Ein Versuch nach dem anderen half mir dabei, trotz dem Stressfaktor “Genauigkeit”, Ruhe zu bewahren, methodisch und effizient vorzugehen…  und wenn ich es vergaß, dann gab es eine Rüge von unserem Lehrer Pietro Maddalena, der Effizienz und Bestimmtheit beim Drehen so wichtig findet, dass sie Teil seiner persönlichen zehn Gebote bilden und inzwischen als solche ausformuliert auf unserer Studiowand hängen.

Als wäre das Wiederholen von Formen nicht stressig genug gewesen, lernten wir am Donnerstag dann auch noch, wie man die schönste Tasse ruinieren kann: mit einem missglückten Henkel. Noch mehr Gedulds-und Nerventraining. Aber es zahlt sich aus. Ich fühl mich noch nicht so richtig wohl mit der Herstellungstechnik für Henkel, die uns Pietro beigebracht hat. Aber inzwischen sind die Ergebnisse passabel. Und ich hab mein ganzes Leben lang Zeit, sie zu perfektionieren…

Week 2 is over, everyone is out digging for a mysterious source of kaolin somewhere south of Siena, and I’m stuck here in Il Paretaio (our big house) with a bit of a cold. Nothing serious, the usual, really, but because week 3 certainly won’t get any less challenging than the previous weeks, I’ve decided to give my mind and body the break they deserve and to take this time to reflect on the past few days.

Week 2 started with a somewhat daunting task: 3 designs and a total of 36 repeat-thrown mugs (that is 12 mugs of each design) + 24 repeat-thrown jugs (I don’t even remember of how many designs). Slightly intimidated, we set out on our quest for form, function and repetition. The idea was to create visually inviting and functionally sound forms, in other words the kind of mugs that we’d find in the sink and not in the shelf (thanks for this image, Nazim).

Repeat-throwing to me is a funny thing. Somehow, the template (the form I aim to copy) always ends up seeming a bit tall, really thin-walled, impossible to reproduce. As a consequence, the gauge that is set to this template always has a way of freaking me out. In a way, this week of repeat throwing was an exercise not only of discipline, but also of a calm and steady mind. While my instinctive reaction was to get so stressed out by the gauge that I’d forget to go about throwing in a natural and relaxed way, our task for week two was aimed at just that: getting into a rhythm, cutting down on unnecessary movements. In fact, our throwing teacher Pietro Maddalena felt so passionate about this that he started drafting his own 10 commandments on the studio wall. We’re up to number 3 I think, and I don’t remember every one of them (shame on me!), but one of them reads “economy of movement”, and another “be assertive.”

What was even more nerve-wrecking than the throwing part, though, was the fact that we then had to attach handles to all of our near identical pots. The way of pulling handles we were taught on Thursday was completely new to me. It works by essentially attaching a little log of clay to the pot and then pulling it to shape on and from the pot. I’m not even going to go into any details here. Suffice it to say that the mumbling and grumbling in my little booth involved a LOT of swearing, sometimes muttered under my breath, other times quite audible to anyone that cared to listen. But after a lot of discarded practice mugs, the technique started getting a tiny bit easier… just enough to be doable. It hasn’t exactly grown on me yet. But I have a lifetime to work on this new relationship.

My work(place)
My work(place)
Week 2 - mugs
Repeat-thrown mugs
image
Getting a grip on handles
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On Centre – learning to design and make

Nach fast eineinhalb Monaten Töpferpause darf ich endlich wieder spielen. Diesmal nicht in Innsbruck oder Seto, sondern in einer idyllisch gelegenen Keramikschule in Certaldo, Italien. Insgesamt 12 Wochen lang werde ich hier gemeinsam mit einer bunt gemischten Gruppe von TöpferInnen lernen was das Zeug hält: Drehtechnik und -ästhetik, Tonzusammensetzung und – eigenschaften, Glasurdesign, Brenntechniken und vieles mehr.

In der vergangenen Woche war ich bereits so gefordert, dass ich am Abend nur noch ins Bett fallen wollte: Zwischen Montag und Samstag verbrachte ich ca. 45 Stunden im Studio, davon ungefähr 30 an der Scheibe, und die anderen mit rauchendem Kopf beim Engoben- und Tonmischen. Falls ihr euch nicht vorstellen könnt wie so etwas gehen könnte, dann geht es euch so wie mir vor einer Woche. Aber eigentlich ist es gar nicht soooo kompliziert. Vor allem unter John Colbecks geduldiger Anleitung.

I’m finally touching clay again! Not in my makeshift basement studio in Innsbruck, though, or in Japan, but at La Meridiana, a ceramics school in Tuscany. For 12 weeks I’ll be learning with an international group of students, assistants and teachers. During this time I’ll be working on my throwing technique and will also try to figure out clay and glaze design and mixing, as well as several firing modes.

Last week was full of great learning opportunities. Between Monday and Saturday I spent roughly 45 hours in the studio. Of these 45 hours, 30 were spent at the wheel, and the remaining time went into clay preparation, slip testing and clay body mixing. If these words mean nothing to you, then you are no different from last week’s ‘me’. Essentially, what we did was add color (oxides) to a sort of clay soup that is referred to as ‘slip’. Slip is used for decorating surfaces. We also tried mixing clay bodies from scratch. That is, of course, under John Colbeck’s expert supervision…

Playground for mixing clay bodies
Playground for mixing clay bodies
Drying out new clay bodies
Drying out new clay bodies
Slip tests
Slip tests
Cylinders for slip testing
Cylinders for slip testing
Wenn nicht im Studio, dann waren wir (die TeilnehmerInnen) entweder mit Füreinanderkochen oder Spazierengehen beschäftigt. Und weil es so schön ist und ich all diese tollen Farben und Kontraste in meine Keramik bringen will, hier ein paar Eindrücke von der Schule und ihrer Umgebung.

Because Tuscany is a place of superlatives (stunning landscapes, delicious food and wine, beautiful architecture), we (the participants) haven’t run out of things to do yet. We’ve been spending our free time cooking for each other or going on long walks.

Here are just a few impressions of the school and its surroundings.

La Meridiana - front view
La Meridiana – front view
Random sculptures at la Meridiana
Random sculptures at la Meridiana
Casa rossa
Casa rossa

Color and light
Color and light
Exploring
Exploring